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Espacio Confinado - Introducción
¿Es riesgoso trabajar en un espacio confinado?
¿Qué es un espacio confinado?
¿Cuáles son los riesgos en un espacio confinado?
¿Por qué trabajar en un espacio confinado es más peligroso que trabajar en otros espacios de trabajo?
¿Qué debe hacerse cuando se prepara para entrar a un espacio confinado?
¿Cómo se controlan los riesgos en los espacios confinados?
¿Cómo se mantiene la calidad del aire?
¿Cómo se previenen incendios y explosiones?
¿Cómo se controlan las fuentes de energía?
¿Cuáles son otras precauciones de seguridad?
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 Espacio Confinado - Introducción

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¿Es riesgoso trabajar en un espacio confinado?

Muchos trabajadores se lesionan y mueren cada año cuando están trabajando en espacios confinados. Se estima que un 60% de las fatalidades se han dado entre los posibles rescatadores. Un espacio confinado puede ser más peligroso que los espacios regulares de trabajo por muchas razones. Para controlar efectivamente los riesgos asociados con trabajar en un espacio confinado, se debe implementar en su lugar de trabajo un Programa de Control y Evaluación de riesgos de Espacio Confinado. Antes de implementar este programa, asegúrese de revisar las regulaciones específicas que aplican a su lugar de trabajo. Todas las jurisdicciones en Canadá tienen regulaciones que tratan la entrada de espacios confinados. Las regulaciones pueden variar ligeramente de jurisdicción a jurisdicción. Una lista de contactos para las jurisdicciones está disponible en los documentos de respuestas OSH "Departamentos del Gobierno Canadiense responsables del OHS". Existe más información sobre los programas de control y evaluación de riesgo de espacio confinado en el documento de respuestas OSH "Espacio Confinado - programa".

Si el espacio confinado no puede hacerse seguro para el trabajador tomando precauciones, los trabajadores NO deberán entrar al espacio confinado hasta que sea seguro entrar por medio de medios adicionales.

¿Qué es un espacio confinado?

Generalmente hablando, un espacio confinado es un espacio cerrado o parcialmente cerrado que:

  • En principio no está diseñado o no se pretende que sea ocupado por personas.
  • Tiene una entrada o salida restringida según la ubicación, tamaño o medios.

Puede representar un riesgo para la salud y seguridad de cualquier persona que entre, debido a uno o más de los siguientes factores:

  • Su diseño, construcción, localización o atmósfera,
  • Los materiales o sustancias que contiene,
  • Las actividades de trabajo que se realizan, o los
  • Riesgos de seguridad, proceso y mecánicos presentes.

Los espacios confinados pueden estar arriba o abajo de la tierra. Los espacios confinados se pueden encontrar en casi todos los sitios de trabajo. Un espacio confinado, a pesar de su nombre, no es necesariamente pequeño. Ejemplos de espacios confinados incluyen silos, barriles, tolvas, bóvedas de seguridad, tanques, alcantarillas, tubos, pozos de acceso, camiones o carros tanque, alas de naves. Los diques y las zanjas también pueden ser espacios confinados cuando el acceso o la salida están limitados.

¿Cuáles son los riesgos en un espacio confinado?

Todos los riesgos que se encuentran en un lugar de trabajo regular también pueden encontrarse en un espacio confinado. Sin embargo pueden ser incluso más peligrosos en un espacio confinado que en un sitio de trabajo regular.

Los riesgos en espacios confinados pueden incluir

  • Calidad de aire deficiente: puede haber una cantidad insuficiente de oxígeno para que el trabajador pueda respirar. La atmósfera puede contener alguna sustancia venenosa que haga que el trabajador se enferme o que incluso le provoque pérdida de conocimiento. La ventilación natural sola a veces no es suficiente para mantener una calidad de aire respirable.
  • Las exposiciones químicas debido a contacto con la piel o por ingestión así como inhalación de “aire malo”. Riesgo de incendios: pueden haber atmósferas inflamables/explosivas debido a líquidos inflamables y gases y polvos combustibles que si se encienden pueden llevar a un incendio o a una explosión.
  • Procesos relacionados con riesgos tales como residuos químicos, liberación de contenidos de una línea de suministro.
  • Ruido.
  • Riesgos de seguridad como mover partes de equipo, riesgos estructurales, alambrados, cuñas, fallas.
  • Radiación.
  • Temperaturas extremas incluyendo atmosféricas y de superficie.
  • Cambio o colapso de material a granel.
  • Falla de barrera que resulta en una inundación o liberación de sólido de fácil deslizamiento
  • Energía no controlada incluyendo shock eléctrico.
  • Visibilidad.

  • Riesgos biológicos

¿Por qué trabajar en un espacio confinado es más peligroso que trabajar en otros espacios de trabajo?

Muchos factores deben ser evaluados cuando se está buscando riesgos en un espacio confinado. Existe un pequeño margen de error. Un error al identificar o evaluar riesgos potenciales puede tener consecuencias más serias. En algunos casos, las condiciones en un espacio confinado son siempre extremadamente peligrosas. En otros casos, las condiciones son de riesgo para la vida bajo una combinación inusual de circunstancias. Esta variabilidad y la falta de predictibilidad es la razón por la que una evaluación de riesgos es extremadamente importante y debe considerarse muy seriamente cada vez que se realiza.

Algunos ejemplos incluyen:

  • La entrada/salida de espacios confinados puede que no permita al trabajador salir en momentos en que puede haber una inundación o colapso de sólido de fácil deslizamiento.
  • El autorescate para un trabajador es más difícil.
  • El rescate de la víctima es más difícil. La configuración interna del espacio confinado a veces no permite un fácil movimiento de las personas o del equipo que está adentro.
  • La ventilación natural sola no siempre es suficiente para mantener la calidad del aire respirable. La configuración interna del espacio confinado no siempre permite la fácil circulación del aire dentro de él.
  • Las condiciones pueden cambiar muy rápidamente.
  • El espacio externo del espacio confinado puede impactar las condiciones internas del espacio confinado y viceversa.
  • Las actividades de trabajo pueden introducir riesgos que no estaban presentes inicialmente
¿Qué debe hacerse cuando se prepara para entrar a un espacio confinado?

Lo más importante es recordar que cada vez que un trabajador planea entrar a cualquier espacio de trabajo, el trabajador debe determinar si ese espacio de trabajo es considerado un espacio confinado. Asegúrese que la evaluación de riesgo del espacio confinado y el Programa de Control se hayan respetado. Favor referirse al documento respuestas OSH “Espacio Confinado Programa” para más información.

La siguiente pregunta a hacerse es - ¿Es absolutamente necesario que el trabajo se realice dentro del espacio confinado?

En muchos casos en los que ha habido muertes en espacios confinados, el trabajo pudo haberse realizado fuera del espacio confinado.

Antes de entrar a cualquier espacio confinado, una persona entrenada y con experiencia debe identificar y evaluar todos los riesgos potenciales dentro del espacio confinado. Un paso importante para determinar los riesgos en un espacio confinado es la prueba del aire.

Prueba de calificación del aire: el aire dentro de un espacio confinado debe de ser probado desde fuera del espacio confinado antes de entrar al espacio confinado. Se debe tener cuidado para estar seguros de que el aire fue verificado en todo el espacio confinado ñde lado a lado y de arriba hacia abajo. Un trabajador capacitado que utiliza equipo de detección que tiene sondas y líneas de muestreo remotas, es quien debe hacer la verificación de la calidad del aire. El muestreo debe mostrar que:

  • El contenido de oxígeno está dentro de los límites de seguridad ñni muy poquito ni demasiado.
  • Una atmósfera peligrosa (gases tóxicos, atmósfera inflamable) no está presente.
  • El equipo de ventilación este operando adecuadamente.

Los resultados de las pruebas para estos riesgos deben de ser registrados en los Permiso de Entrada junto con el equipo o método que se utilizó para realizar las pruebas. Favor de referirse al documento respuestas OSH “Espacio Confinado Programa” para mayor información sobre los permisos de entrada.

Las pruebas de aire deben de ser continuas dependiendo de la naturaleza de los riesgos potenciales y la naturaleza del trabajo. Las condiciones pueden cambiar cuando los trabajadores están dentro del espacio confinado y a veces se crea una atmósfera peligrosa debido a las actividades de trabajo en el espacio confinado.

¿Cómo se controlan los riesgos en los espacios confinados?

Los métodos tradicionales de control de riesgos realizados en los lugares de trabajo regulares pueden ser efectivos en un espacio confinado. Estos incluyen controles de ingeniería, controles administrativos y equipo de protección personal. Los controles de ingeniería están diseñados para eliminar el riesgo mientras que los controles administrativos y el equipo de protección personal tratan de minimizar el contacto con el riesgo.

Sin embargo, a veces debido a la naturaleza del espacio confinado y dependiendo del riesgo, se necesita tomar precauciones especiales que normalmente no se requieren en un lugar de trabajo regular. El control de ingeniería comúnmente utilizado en espacios confinados es ventilación mecánica. El sistema de permiso de entrada es un ejemplo de un control administrativo utilizado en espacios confinados. El equipo de protección personal (respiradores, guantes, tapones auditivos) también se usa comúnmente en espacios confinados.

¿Cómo se mantiene la calidad del aire?

La ventilación natural (corrientes de aire naturales) generalmente no es confiable y no es suficiente para mantener la calidad de aire. La ventilación mecánica (sopladores, abanicos) es generalmente necesaria para mantener la calidad del aire.

  • Si se brinda ventilación mecánica debe de haber un sistema de advertencia para notificar inmediatamente al trabajador en caso de que haya un riesgo o fallo en el equipo de ventilación.
  • Se debe tener cuidado para asegurarse que el aire suministrado por el sistema de ventilación al espacio confinado esté “limpio”.
  • Facilitar el movimiento del aire a través del espacio confinado debe considerarse debido al peligro de bolsas o gases tóxicos que siempre quedan incluso cuando se usa la ventilación mecánica.
  • No sustituya el oxígeno por aire fresco. Aumentar el contenido de oxígeno aumentará de manera significativa el riesgo de incendio y explosión.
  • El uso de ventilación mecánica debe de anotarse en el permiso de entrada.
¿Cómo se previenen incendios y explosiones?

Los trabajos en donde se usa una llama o se puede producir una fuente de encendido (trabajo caliente) no debe realizarse normalmente en espacios confinados a menos que:

  • Todos los gases inflamables, líquidos y vapores sean removidos antes del inicio de cualquier trabajo caliente. La ventilación mecánica se usa generalmente para
  • Mantener la concentración de cualquier explosivo o sustancia de riesgo inflamable en menos de un 10% de su límite de explosión más bajo y
  • Asegurarse que el contenido de oxígeno en el espacio confinado no esté enriquecido. El contenido de oxígeno debe ser menos de 23% pero debe mantenerse a niveles superiores al 18%. (Estos números pueden variar ligeramente de jurisdicción a jurisdicción).
  • Las superficies cubiertas con material combustible deben limpiarse o protegerse para evitar encendidos.

Mientras que se hace el trabajo caliente, las concentraciones de oxígeno y materiales combustibles deben ser monitoreadas para estar seguros de que los niveles de oxígeno se mantengan en el rango adecuado y los niveles de materiales combustibles no suban a más del 10% del límite de explosión menor. En casos especiales puede que no sea posible y se deben tomar precauciones adicionales para garantizar la seguridad del trabajador antes de que entre al espacio confinado.

Si se identifican riesgos inflamables en la atmósfera durante las pruebas iniciales, el espacio confinado debe limpiarse o purgarse y ventilarse y volverse a probar antes de que se permita la entrada al espacio confinado. Sólo después de que el chequeo del aire esté dentro de los límites permisibles se debe dar la entrada puesto que los gases que se utilizan para purgar el lugar pueden ser extremadamente riesgosos.

¿Cómo se controlan las fuentes de energía?

Todas las fuentes de energía potencialmente peligrosas deben ser desenergizadas y bloqueadas antes de la entrada al espacio confinado de manera que el equipo no pueda encenderse accidentalmente.

¿Cuáles son otras precauciones de seguridad?

Muchas otras situaciones o riesgos pueden estar presentes en un espacio confinado. Asegúrese de que todos los riesgos estén controlados incluyendo:

  • Cualquier líquido o sólido de fácil circulación removidos del espacio confinado para eliminar el riesgo de ahogamiento o sofocación.
  • Todos los tubos deben estar físicamente desconectados o se les debe poner un material aislante.
  • El cierre de válvulas no es suficiente.
  • Una barrera presente para evitar que los líquidos o los sólidos de fácil circulación entren al espacio confinado.
  • La abertura para entrar y salir del espacio confinado debe de ser suficientemente grande para permitir el paso de una persona que utiliza equipo protector.
Ultima actualización del documento: 2002-12-20

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