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Dióxido de Azufre - Efectos en la Salud
¿Cuáles son los principales peligros para la salud asociados con la respiración y el dióxido de azufre?
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¿Cuáles son los principales peligros para la salud asociados con la respiración y el dióxido de azufre?

El dióxido de azufre (SO2) es un irritante de moderado a fuerte. La mayor inhalación de SO2 sólo penetra hasta la nariz y la garganta con cantidades mínimas que contactan los pulmones a menos que la persona esté respirando fuertemente, respirando sólo por la boca o que la concentración de SO2 sea alta

La sensibilidad varía entre las personas, sin embargo, exposiciones de corto plazo (1 a 6 horas) a concentraciones tan bajas como un 1 ppm pueden producir un decrecimiento reversible en la función pulmonar. Una exposición de 10 a 30 minutos a concentraciones tan bajas como 5 ppm ha producido constricción de los tubos bronquíolos. Sólo 1 de 11 voluntarios mostró efectos en 1ppm. Una exposición de 20 minutos a 8 ppm produjo enrojecimiento de la garganta e irritación media de la nariz y la garganta. Cerca de 20 ppm es irritante pero puede ser objetable, aunque las personas han reportado trabajar en concentraciones que sobrepasan los 20 ppm. 500 ppm es tan objetable que una persona no puede inhalar una única inspiración profunda.

Casos severos en los que hay concentraciones muy altas de SO2 se han producido en espacios cerrados, el SO2 ha provocado severa obstrucción de las vías respiratorias, hipoxemia (insuficiente oxigenación de la sangre), edema pulmonar (una amenaza de acumulación de por vida de fluido en los pulmones), y muerte en minutos. Los efectos del edema pulmonar incluyen tos y falta de aliento que puede retrasarse horas o días después de la exposición. Estos síntomas se agravan con la fuerza física. Como resultado de exposiciones severas, se puede dar lesión pulmonar permanente.

¿Qué pasa cuando el dióxido de azufre entra en contacto con la piel?

El gas reaccionará con la humedad en la piel y provocará irritación. El SO2 líquido puede provocar quemaduras debido a congelamiento. Síntomas de congelamiento medio incluyen entumecimiento, picazón y comezón en el área afectada. La piel puede ponerse blanca o amarilla. Ampollas, necrosis (piel muerta) y gangrena pueden desarrollarse en casos severos.

¿Puede el dióxido de azufre dañar los ojos?

Voluntarios expuestos a 5.4 ppm de SO2 experimentaron irritación leve, mientras que a 9.1 pmm provoca irritación de moderada a severa. A 8-12 ppm, inicia el escozor de los ojos y lagrimeo (lágrimas). Existe fuerte irritación a 50 ppm. En casos severos, (muy altas concentraciones en espacios confinados), el SO2 ha provocado quemazón corneal temporal. El SO2 líquido puede quemar el ojo y afectar permanentemente la visión. Lesiones por contacto con el SO2 líquido pueden no ser percibidas inmediatamente por la víctima dado que el SO2 daña los nervios del ojo. Cualquier contacto con el ojo debe tratarse como muy serio.

¿Qué pasa si el dióxido de azufre es ingerido accidentalmente (entra al sistema digestivo)?

No aplicable. Ingestión de SO2 líquido o gaseoso es muy poco probable.

¿Cuáles son los efectos en la salud a largo plazo de exposición al dióxido de azufre?

EFECTOS RESPIRATORIOS: Varios estudios humanos han mostrado que exposición repetida a niveles bajos de SO2 (por debajo de 5 ppm) han provocado deficiencias pulmonares permanentes. Este efecto es probablemente debido a los episodios repetidos de broncoconstricción. Un estudio mostró una disminución en la función pulmonar en trabajadores soldadores expuestos por más de un año al 1-2.5 ppm SO2. No se vieron efectos en el mismo estudio en trabajadores expuestos a menos de 1 ppm. En otro estudio, una alta incidencia de síntomas respiratorios se reportó en trabajadores expuestos a 20-30 ppm por un promedio de 4 años. Los trabajadores expuestos a valores promedio diario de 5 ppm de SO2 (con picos ocasionales de 53 ppm) tuvieron mucho mayor incidencia de bronquitis crónica que los controles.

Existen numerosos estudios de los efectos potenciales de SO2 como componente de la contaminación del aire. Estos estudios son difíciles de interpretar debido a factores confusos y a incertidumbres sobre las concentraciones de exposición.

PIEL: Existen dos reportes de casos de individuos que desarrollaron erupciones de la piel luego de inhalación repetida de altas concentraciones. En pruebas posteriores, se encontró que exposiciones tan pequeñas como 30 minutos a 10 ppm de SO2 o a una hora de exposición a 4 ppm de SO2 pudo producir erupciones de piel. Las erupciones desaparecieron después de que se eliminó de la exposición. Estas reacciones particulares son probablemente raras dado que no hay más reportes de este tipo de reacción.

¿Produciría el dióxido de azufre cáncer?

Varios estudios epidemiológicos han examinado la posibilidad de que el dióxido de azufre pueda provocar cáncer como por ejemplo cáncer pulmonar, cáncer estomacal o tumores cerebrales. En todos los casos, hubo factores confusos, tales como la exposición concurrente a otros químicos. La Agencia Internacional para Investigación sobre el Cáncer (IARC) ha revisado estos estudios y concluido que la evidencia es inadecuada para carcinogenicidad en humanos. Sin embargo, existe evidencia limitada de carcinogenicidad en animales. La evaluación general es que el dióxido de azufre no es clasificable con respecto a carcinogenicidad en humanos (Grupo 3).

¿Provocaría el dióxido de azufre problemas con el sistema reproductivo?

Una serie de estudios epidemiológicos ha sugerido que la exposición al SO2 puede estar relacionada con los efectos reproductivos adversos. Sin embargo, no está claro que el SO2 provoque los efectos observados en ninguno de estos estudios. No hay resultados relevantes de estudios animales.

¿Podría el dióxido de azufre causar efecto en el feto o bebé nonato?

No existe información humana disponible. En estudios animales, no se observaron efectos teratogénicos. Sin embargo una ligera fetotoxicidad como peso reducido al nacer y déficit funcionales se han reportado en dosis que fueron probablemente tóxicas para la madre.

¿Podría el dióxido de azufre actuar de manera sinérgica con otros materiales (serían sus efectos mayores que la suma de los efectos de exposición a todo químico por si solo)?

La información disponible es insuficiente. Estudios humanos han examinado el efecto de exposición al SO2 junto con otros gases irritantes como el ozono y dióxido de nitrógeno. No hay evidencia concluyente de acción sinérgica que se haya visto en humanos. En estudios animales, se ha reportado que la exposición al SO2 junto con partículas solubles como hierro ferroso y manganeso y vanadio aumenta la acción tóxica del SO2

¿Existe potencial para que el dióxido de azufre se multiplique o acumule en el cuerpo?

El SO2 puede entrar al cuerpo por el tracto respiratorio o según dilución en la saliva. La mayoría de estudios tanto en hombres como animales ha indicado que el 40-90% o más del SO2 inhalado es absorbido en la humedad del tracto respiratorio superior. El SO2 es rápidamente convertido a ácido sulfúrico al contacto con la membrana mucosa húmeda. El SO2 inhalado es únicamente removido lentamente del tracto respiratorio. Luego de absorción en el torrente sanguíneo, el ácido sulfúrico es ampliamente distribuido al cuerpo, rápidamente convertido en sulfato y bisulfato, y  a la vez oxida el sulfato y se excreta por la orina.
Ultima actualización del documento: 1997-12-29

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