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Sílice de Cuarzo - Efectos en la Salud
¿Cuáles son los principales peligros para la salud asociados con la respiración y el sílice de cuarzo?
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¿Cuáles son los principales peligros para la salud asociados con la respiración y el sílice de cuarzo?

En general, las altas concentraciones al polvo pueden provocar tos e irritación temporal leve luego de una exposición a corto plazo. No existe información humana ni animal disponible de manera específica para cuarzo. El cuarzo puede tener efectos respiratorios potencialmente graves luego de inhalación de largo plazo (un año o más). Refiérase a "Efectos de exposición a largo plazo (crónica)" abajo.

¿Qué pasa cuando el sílice de cuarzo entra en contacto con la piel?

En general, no se espera que el polvo de cuarzo sea irritante para la piel. Sin embargo, reacciones de cuerpos foráneos (granulomas) han sido observados luego de que accidentalmente los sílices cristalinos llegan a la piel como resultado de una lesión. A veces los efectos son retrasados por períodos que van de semanas hasta más de 50 años.

¿Podrá el sílice de cuarzo dañar los ojos?

En general, no se espera que el polvo sea irritante excepto como "objeto foráneo". Algún lagrimeo, pestañeo y dolor temporal leve puede ocurrir conforme el material sólido se enjuaga de los ojos por medio de las lagrimas. Un caso no confirmado se describe con trabajadores de fundidoras con silicosis que experimentaron un deterioro en la visión debido a opacidades córneas y hubo evidencia de un contenido alto de silicón anormal en la córnea. No hay información animal disponible.

¿Qué sucede si el sílice de cuarzo se ingiere accidentalmente (entra al sistema digestivo)?

El cuarzo es probablemente no tóxico luego de ingestión a corto plazo. No existe información humana o animal disponible. La ingestión no es una ruta típica de exposición ocupacional.

¿Cuáles son los efectos a largo plazo en la salud de la exposición al sílice de cuarzo?

INHALACIÖN: Exposición prolongada o repetida a polvo fino de sílice cristalino por vía respiratoria puede provocar severas cicatrización de los pulmones, una enfermedad llamada silicosis. El riesgo de desarrollar y la severidad de la silicosis depende de la concentración por vía aérea de polvo sílice de tamaño respirable al cual un empleado está expuesto y la duración de la exposición. La silicosis se desarrolla usualmente de manera gradual por veinte años o más de exposición. Partículas con diámetros menores de un micrómetro y partículas recién divididas (por ejemplo las producidas por limpieza con chorro de arena) se consideran más peligrosas. Varios estudios confiables han encontrado silicosis en empleados con exposiciones considerablemente inferiores a 1 mg/m3 de cuarzo respirable.

Los síntomas tempranos de silicosis (tos, producción de mucosa y falta de aliento por esfuerzo) no son específicos, por lo que el desarrollo de la silicosis no puede ser detectado sino hasta etapas avanzadas de la enfermedad. La silicosis puede continuar desarrollándose incluso después de que la exposición a los sílices cristalinos haya sido detenida. Se puede normalmente ver evidencia de silicosis en rayos X.

La silicosis puede variar en severidad de mínima a severa. En casos de silicosis leve, no hay deficiencia respiratoria significativa, aunque hay evidencia de daño pulmonar en los rayos X. En casos severos, se desarrollan deficiencias respiratorias severas, significativas y crecientes. No hay tratamiento efectivo probado para la enfermedad. La expectativa de vida puede reducirse, dependiendo de la severidad del caso. La muerte no es usualmente un resultado directo de silicosis, pero fallo cardíaco (cor-pulmonare) puede ocurrir puesto que el corazón tiene una creciente dificultad para bombear la sangre a través del tejido cicatrizado en los pulmones. La silicosis puede complicarse por el desarrollo de infecciones bacteriales, incluyendo la tuberculosis.

La silicosis "acelerada" resulta de exposición a altas concentraciones de sílice cristalino en un período de 5 a 10 años. La enfermedad sigue desarrollándose incluso después de que se detiene la exposición y a menudo está asociada con enfermedades autoinmunes, por ejemplo escleroderma (una enfermedad de piel que incluye el engrosamiento de la piel).

La silicosis "aguda" (también conocida como "proteinosis alveolar silicótica") es rara en humanos, pero puede desarrollarse si se inhalan altas concentraciones de polvo de sílice cristalino en un período relativamente corto (1 a 2 años) y ha ocurrido en ocupaciones como limpieza con chorro de arena o encapsulamiento en controles donde la exposición fue mínima. La silicosis aguda puede resultar en muerte en unos cuantos años, a menudo con tuberculosis como complicación.

La inhalación de cuarzo también ha sido asociada con otra serie, menos bien caracterizada de efectos nocivos, incluyendo efectos en el riñón (glomeruloefritis), el hígado, del sistema inmunológico y del vaso (esclerosis sistémica progresiva, escleroderma, o artritis reumatoide).

¿Provocará cáncer sílice de cuarzo?

La Agencia Internacional para Investigación del Cáncer (IARC) ha concluido que el sílice cristalino en la forma de cuarzo o cristobalito de fuentes ocupacionales, debe clasificarse como carcinogéno para humanos (Grupo 1), actualizado de su anterior clasificación como probable carcinogéno para humanos (Grupo 2A). Esta conclusión se derivó del análisis de un número relativamente amplio de estudios de población humana que juntos brindaron suficiente evidencia en humanos para la carcinogenicidad de sílice cristalino inhalado. En muchos (aunque no todos) de estos estudios, riesgos de cáncer pulmonar fueron elevados y no se pudo explicar por otros factores. Revisiones recientes tienden a concluir que si las exposiciones son controladas para prevenir silicosis, probablemente también prevendrán el cáncer. El riesgo de desarrollar silicosis depende de la concentración de sílice cristalino por vía aérea, el tamaño de la partícula y la duración de la exposición.

El Programa Nacional de Toxicología de los Estados Unidos (NTP) identifica el sílice cristalino (tamaño respirable) como una sustancia que razonablemente puede anticiparse como carcinógeno. La Conferencia Americana de Higienistas Industriales Gubernamentales (ACGIH) no ha asignado una designación de carcinogenicidad para el sílice cristalino.

¿Provocará el sílice de cuarzo problemas con el sistema reproductivo?

No existe información animal o humana disponible.

¿Provocará el sílice de cuarzo efectos en el feto o bebé nonato?

No existe información humana o animal disponible.

¿Actuará el sílice de cuarzo de manera sinérgica con otros materiales (serán sus efectos mayores que la suma de los efectos de la exposición a todo químico por si solo)?

Existe desacuerdo con respecto a si el humo del tabaco aumenta la severidad del efecto del polvo de sílice en la deficiencia respiratoria. Exposición simultanea a carcinógenos conocidos, como por ejemplo, benzo(a)pireno, puede aumentar la carcinogenicidad del sílice cristalino. Un efecto sinérgico entre el fumado y el sílice cristalino y/o silicosis de riesgo de cáncer pulmonar, es también probable.

¿Existe potencial para que el sílice de cuarzo se multiplique o se acumule en el cuerpo?

El polvo de cuarzo puede acumularse en los pulmones. Partículas inhaladas son depositadas en diferentes lugares dentro del tracto respiratorio, dependiendo de su forma, masa, características aerodinámicas y otras propiedades físicas. La mayoría, pero no todo, del sílice es limpiado de los pulmones luego de inhalación y deposición. La eliminación de partículas de cuarzo continua por varios años después de la última exposición. El sílice es ligeramente absorbido en el cuerpo. El sílice absorbido se deposita principalmente en el hígado, vaso y nódulos linfáticos regionales. El ácido silícico absorbido en el torrente sanguíneo es excretado por los riñones.
Ultima actualización del documento: 1997-12-22

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