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Oxido de Etileno - Efectos en la Salud
¿Cuáles son los principales peligros de salud relacionados con la respiración y el Óxido de Etileno?
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¿Cuáles son los principales peligros de salud relacionados con la respiración y el Óxido de Etileno?

El gas óxido de etileno (OE) provoca principalmente irritación de la nariz, garganta y tracto respiratorio; también provoca efectos en el sistema nervioso central como jaquecas, náusea y vómitos. Con altas exposiciones, somnolencia, jaqueca, debilidad, forma de caminar irregular y pérdida de conciencia pueden ocurrir. Una revisión de 41 casos reportó que los síntomas principales eran vómitos, recurrentes de manera periódica por horas, acompañados de náusea y jaqueca. Otro reporte describió náuseas y vómito en tres empleados que se vieron empapados con una solución de 1% OE por dos horas. La exposición de una enfermera a 500 ppm (estimada) por dos o tres minutos provocó náuseas, espasmos estomacales, aturdimiento, inconsciencia temporal y ataques repetitivos. Espasmos aleatorios en los músculos, náusea y cansancio ocurrieron cerca de las siguientes 24 horas. La recuperación total se dio en tres semanas. La exposición de dos empleados a cantidades superiores a los 700 ppm (estimados; el umbral del olor) hasta 30 minutos provocó jaquecas y diarrea, que desaparecieron en 50 horas. Irritación de la garganta, sequedad de boca, picazón, mareos y debilidad se observaron en 3 empleados más. Estos síntomas desaparecieron en 21 dias.

El asma no alérgica persistente (síndrome reactivo de las vías respiratorias) se desarrolló en un empleado expuesto al OE por encima de 700 ppm cuatro horas al día por cuatro días. Los síntomas incluyeron tos, estornudos,y falta de aliento. Esta persona desarrolló función pulmonar deficiente debido a cicatrices en los pulmones (fibrosis pulmonar). Efectos similares no se observaron en otros 5 empleados similarmente expuestos.

Cuatro hombres fueron expuestos a más de 700 ppm de OE intermitentemente de dos a ocho semanas debido a un derrame accidental de un esterilizador. Tres hombres desarrollaron neuropatía periférica (daño de los nervios periféricos; ej. aquellos que están fuera del cerebro y de la columna) con jaqueca, debilidad en las extremidades, falta de coordinación y andar irregular.

¿Que pasa si el Oxido de Etileno entra en contacto con la piel?

El gas OE puede probablemente produce irritación, principalmente en las partes secas o grasosas de la piel.

El grado de irritación provocado por las soluciones OE está determinado por la concentración de la solución y la duración de la exposición. Las concentraciones no nocivas están en el rango de 50%. Soluciones más concentradas se evaporan más rápidamente mientras que soluciones más diluidas son menos irritantes. Los efectos típicos incluyen una sensación de picazón y de frío conforme el OE se evapora, seguido de inflamación, enrojecimiento y a veces ronchas después de exposición de 1-5 horas. Las ampollas, cuando se dan, aparecen después de 6 a 12 horas. La curación completa usualmente ocurre en tres semanas. Un reporte de caso describe 3 empleados que fueron empapados con una solución OE con 1% por dos horas. Intensas y grandes ampollas se desarrollaron después de varias horas de la exposición. Los residuos de OE en máscaras faciales esterilizadas, guantes y guantes quirúrgicos también se han reportado que provocan irritación severa. La evaporación del líquido OE puede provocar congelamiento del tejido si están involucradas grandes cantidades. Las ampollas también pueden desarrollarse posteriormente. Pequeñas cantidades no producen ningún efecto.

¿Puede el Óxido de Etileno dañar los ojos?

Una revisión de casos de exposición a gas OE mostró que ocasionalmente se reportó ligera irritación. La exposición a 500 ppm (estimado) por dos o tres minutos no reportó que provocara efectos oculares. Luego de una ráfaga de OE en el ojo, no hubo malestar inmediato. Sin embargo, a las dos o tres horas el ojo empezó a molestar. A las 24 horas el ojo estaba completamente normal. Información limitada en humanos y animales sugiere que el líquido OE es un irritante ocular de moderado a severo. La solución OE cayó en chorro directamente al ojo y se descargó inmediatamente con agua que le provocó irritación que duró un día. Un reporte de caso describe una quemadura corneal en una persona expuesta a OE. La quemadura se curó en 48 horas.

¿Qué pasa si se ingiere accidentalmente el Oxido de Etileno (si entra al sistema digestivo)?

El OE es un gas a temperatura ambiente y presión normales. No hay reportes de ingestión humana de soluciones OE. Se podrían esperar síntomas de depresiones del sistema nervioso central, tal y como fueron descritos por la exposición por inhalación. La ingestión no es una ruta típica de exposición ocupacional.

¿Cuáles son los efectos a largo plazo en la salud de la exposición al Oxido de Etileno?

En muchas situaciones de exposición a largo plazo, particularmente en hospital, los empleados involucrados en la esterilización de instrumentos, desempeñando algunas tareas que incluyen una alta exposición, sólo se presentarse ocasionalmente. Por lo tanto, concentraciones a exposición de tiempo promedio relativamente bajo pueden disfrazar las exposiciones incidentales más altas. Tres estudios de empleados con exposición que va de menos de 0.25 ppm a 10 ppm (promedio de tiempo) por seis meses a catorce años no indicaron cambios significativos en la sangre, hígado, riñón o sistema inmunológico. Cambios en la función de riñón, tal y como evidencia la proteína en la orina (proteinuria), aumentaron en un estudio. Otros estudios mostraron efectos similares.

EFECTOS EN EL SISTEMA NERVIOSO: Algunos estudios han reportado efectos en el sistema nervioso en empleados expuestos a menos de 1 a 4.7 ppm (tiempo ponderado de 8 horas), con picos diarios de corto plazo a 250 a 700 ppm para 0.5 a 20 años. El daño a los nervios que da la sensibilidad y movimiento a las extremidades (neuropatía periférica) es más comúnmente observado. Los síntomas incluyen entumecimiento en los pies y dedos de las manos, debilidad muscular en las extremidades inferiores, coordinación reducida ojo-mano, velocidad del nervio reducida en el músculo de la pantorrilla, y efección en la fibras nerviosas. Muchos de los estudios se ven limitados por factores tales como una pequeña cantidad de empleados estudiados e información incompleta sobre la exposición. No se pueden derivar conclusiones del reporte de un caso de exposición de bajo nivel a largo plazo (4.2 ppm, tiempo promedio 8 horas; 10 años) que incluye la esterilización de equipo con OE. Este reporte sugirió que la exposición OE estaba relacionada con una habilidad deficiente de pensamiento (deficiencia cognoscitiva) y pérdida sensorial.

EFECTOS EN LA PIEL: piel seca, rojiza, con picazón (dermatitis) y quemaduras pueden resultar de residuos en guantes, ropa o calzado que ha sido esterilizado con OE.

SENSIBILIZACIÓN DE LA PIEL: El OE puede provocar reacciones de piel alérgicas, pero no se pueden derivar conclusiones firmes basándose en la información disponible. El reporte de un caso describe a una enfermera que desarrolló una reacción alérgica a un guante de hule esterilizado con OE. Los autores indicaron que la reacción podía deberse al OE o a un producto de reacción de guante OE. No hay más detalles disponibles. Un reporte histórico describió una reacción "de sensibilidad" en 3/8 voluntarios expuestos repetidamente a OE. Unos cuantos reportes de otros casos describen la sensibilidad desarrollada luego de contacto OE no ocupacional. Algunos de los reportes no describen una reacción alérgica típica. Los reportes de reacciones alérgicas severas desarrollados en pacientes de diálisis después de haber estado expuestos a equipo médico esterilizado con OE no son relevantes para exposiciones ocupacionales.

SENSIBILIZACIÓN RESPIRATORIA: El OE puede ser un sensibilizador respiratorio pero no se pueden derivar conclusiones firmes basándose en la información disponible. El asma ocupacional se ha reportado entre 7 miembros del personal médico expuesto a OE. En la mayoría de los casos, hubo también exposición a otros químicos que también han sido asociados con el asma ocupacional, ejemplo, látex y formaldehído. En general, no es posible concluir que el OE por sí solo provocó los síntomas asmáticos y/o que condiciones preexistentes no hubieran contribuido al efecto.

EFECTOS EN LOS OJOS: Evidencia limitada sugiere que puede haber un riesgo aumentado de desarrollar cataratas en empleados expuestos a niveles relativamente altos de OE.

¿Provocará cáncer el Oxido de Etileno?

La Agencia Internacional para Investigación sobre el Cáncer (IARC) ha concluido que existe limitada evidencia para la carcinogenicidad de OE en humanos y suficiente evidencia para carcinogenicidad en animales experimentales. La evaluación general del IARC es que el OE es carcinogénico para humanos (grupo 1). El Programa Nacional de Toxicología de los Estados Unidos incluye al OE como un químico que puede razonablemente considerarse cómo posible carcinógeno. La Conferencia Americana de Higienistas Ambientales Gubernamentales (ACGIH) ha designado al OE como un A2 (sospechoso de carcinógeno humano).

En humanos expuestos a OE, la asociación más frecuentemente reportada ha sido con cáncer linfático y hematopoyésico (ejemplo, cáncer de formación sanguínea de tejidos como los de la médula ósea). Esos estudios han examinado dos grupos ¿empleados de hospital que utilizan OE como esterilizador y empleados químicos que fabrican o usan OE. Los empleados de hospital generalmente han identificado de manera clara la exposición al OE. Un estudio grande de mortalidad de este grupo observó significativamente más muertes por cáncer hematopoyésico y leucemia entre los hombres. En un estudio de seguimiento, hubo una posible tendencia en la mortalidad de cáncer hematopoyésico y linfático por exposición acumulativa al OE. En otro estudio, el único aumento significativo en mortalidad fue provocado por el linfoma no-Hodkins en los hombres. Estudios de empleados de industria química son más difíciles de interpretar porque a menudo hay exposición a otros químicos.

Sin embargo, las observaciones son compatibles con el pequeño pero consistente exceso de cáncer hematopoyésico y linfático observado en los empleados de hospital. En un estudio, trabajadores químicos autorizados para manejar OE experimentaron mortalidad aumentada debido al linfosarcoma, retículosarcoma (una especie de tumor maligno en el sistema linfático) y cánceres de tejido hematopoyésicos.

¿Provocará problemas el Oxido de Etileno en el sistema reproductivo?

En un pequeño estudio, 37 empleados masculinos expuestos a 5-10 ppm de OE por un promedio de 10,7 años no tuvieron desórdenes reproductivos comparado con los empleados no expuestos. Sin embargo, la capacidad reproductiva no fue evaluada. No se pueden derivar conclusiones de unos cuantos estudios que mostraron perturbaciones en el ciclo menstrual debido a limitaciones de diseño. El OE ha producido efectos nocivos en la capacidad reproductiva de animales machos y hembras afectando directamente las células germinales (esperma y el huevo fertilizado).

¿Tendrá efectos el Oxido de Etileno en el feto o el bebé nonato?

No se pueden derivar firmes conclusiones de un estudio limitado que sugiere que la exposición a OE puede estar relacionada con el aumento de abortos en empleados de hospital. Las exposiciones se estimaron en 0.1 - 0.5 ppm (tiempo promedio) con picos de hasta 250 ppm. Los empleados estuvieron expuestos al OE, glutaraldehído y formaldehído, la información se recogió por medio de un cuestionario que puede haber llevado a reportar sesgos, información de exposición estuvo limitada y sólo un pequeño número de empleados fueron estudiados. No se pueden derivar conclusiones otros estudios realizados de manera deficiente en el cual las mujeres embarazadas expuestas al OE tuvieron más complicaciones de embarazo y una tasa superior de abortos. La información en animales sugiere que el OE puede provocar bajo peso al nacer, pero la toxicidad materna no fue completamente evaluada. También es tóxico para las células germinales del animal (esperma y huevos fertilizados).

¿Actuará el Oxido de Etileno de manera sinérgica con otros materiales (serán sus efectos mayores a la suma de los efectos de exposición a cada químico por sí solo)?

No existe información disponible.

¿Existe potencial para que el Oxido de Etileno se multiplique o acumule en el cuerpo?

El OE es absorbido fácilmente por inhalación (retención 75-80%). Una vez absorbido, el OE se distribuye rápidamente por todo el cuerpo. El OE es metabolizado por 2 rutas diferentes. Excreción de metabolitos que se lleva acabo en la orina generalmente en las 24 horas siguientes a la exposición. Una pequeña cantidad excretada como dióxido de carbono y glicol de etileno no cambiado en el aire exhalado o como metabolitos en las heces.
Ultima actualización del documento: 1998-10-06

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